Электронную систему космической навигации NAVSTAR начали разрабатывать в начале 1970-х годов по заказу министерства обороны США (оно же является ее собственником и поддерживает в рабочем состоянии). Первые спутники, входящие в состав системы, были запущены в 1978 году — этот год и считается рождением GPS.

Первоначально навигационные спутники предназначались для военного использования, но правительство США довольно быстро поняло огромные возможности, предоставляемые такой системой для гражданского и коммерческого применения. С 1983 года спутниковые навигаторы стали доступны всем желающим. Но с целью предотвращения неблагоприятных враждебных действий против территории США с использованием их же собственной навигационной системы отдел министерства обороны первоначально создал два кода передачи: для военного использования и для применения в гражданских целях. Естественно, самые высокие нормы точности должны были быть зарезервированы для военного применения. Но так как навигационные системы играют важную роль в жизни большого числа людей во всем мире, искусственные ограничения по точности определения координат в настоящее время сняты. Сегодня производством и продажей GPS-приемников занимается несколько десятков крупнейших фирм, и рынок сбыта для них постоянно расширяется.

Следует отметить, что отечественной военно-космической промышленностью создана альтернативная спутниковая система GLONASS (ГЛОНАСС). Работы над ее созданием были начаты с 1982 года и уже в сентябре 1993 года она была официально принята в эксплуатацию. Эта система использует аналогичные принципы работы, однако, несмотря на более высокую точность определения местоположения, на сегодняшний день широкого распространения в мире пока не получила и недоступна для гражданских пользователей. В настоящее время российские заводы выпускают большой перечень навигаторов, например «Бриз», «Шкипер», «Гном-М» и др.. Все эти устройства могут работать одновременно в двух навигационных системах.