Основное ограничение на точность работы системы GPS до недавнего времени было наложено военными путем введения так называемого селективного доступа (SA — Selective Availability). SA — это преднамеренное снижение точности гражданских GPS-навигаторов до 100 м, осуществляемое министерством обороны США, хотя принципиально точность может достигать нескольких сантиметров. Со 2 мая 2000 года президент США отменил «режим селективного доступа». С этого момента точность определения координат бытовыми навигаторами стала лучше 10 м, впрочем, при обострении ситуации в мире в любой момент SA может быть опять введен (это условие оговаривается в руководстве пользователя при покупке GPS-приемника).

На практике сегодня обычные гражданские GPS-приемники обеспечивают точность определения координат от 5 до 15 м, в зависимости от количества «видимых» приемником спутников и их расположения. Большинство пользователей такая погрешность вполне удовлетворяет. Правда, в некоторых случаях точность может ухудшаться за счет влияния внешних факторов, например, при приеме переотраженного сигнала от высоких препятствий (горного рельефа местности), что может добавить в общую ошибку погрешность около 5 метров.

От числа спутников, от которых можно принять сигнал в данном конкретном месте тоже во многом зависит точность определения координат. Если же на приемник приходит сигнал всего от трех или четырех спутников, на точность влияет также и их геометрия, т. е. как они расположены относительно друг друга и GPS-приемника. Чем больше угол между направлениями на спутники, тем точнее происходит определение координат (лучше, если они находятся в разных направлениях). На точность работы навигатора влияет близкое расположение источников сильных радиопомех, таких, как линии высоковольтных проводов и РЛС.

В настоящее время появились современные GPS-приемники, имеющие до 12 независимых каналов, что позволяет улучшить точность определения координат и ускорить время получения результата. Достигается это за счет того, что приемник может принимать сигнал одновременно максимум от 12 спутников, в отличие от 1—2-канальных моделей, в которых приемник переключается между приемом сигналов от спутников. Первые 12-канальные, или параллельные, приемники выпустила фирма Garmin в 1998 году, сегодня их производят компании Lowrance, Garmin, а также корпорация Magellan. Такие приемники используют каждый канал для независимой работы с отдельным спутником, причем четыре наиболее качественных и устойчивых сигнала применяются для вычисления точных координат. Преимущества 12-канальных приемников очевидны, но стоят они чуть дороже.

При помощи более сложных и дорогих приборов можно получить точность определения координат до нескольких сантиметров, но в них используется приемник, работающий на нескольких радиочастотах.

Для того чтобы улучшить определение координат места на основе уже описанной системы, была разработана так называемая дифференциальная GPS, или, как ее сокращенно обозначают, DGPS. Она позволяет увеличить точность даже обычных гражданских GPS-приемников до 4 м, а в некоторых случаях до 1 м. В системе DGPS использует дополнительные, стационарно установленные в определенных местах GPS-приемники, позволяющие определять коррекцию для спутниковых сигналов. Этот сигнал передается вашему приемнику на более низкой частоте, для чего в мире в настоящее время существует несколько бесплатных и платных служб. Так, например, береговая охрана США и инженерный корпус армии США передают GPS-коррекции через морские радиобуи (сигналы в диапазоне частот 283,5…325,0 кГц и пользоваться ими можно бесплатно). Правда, для этого потребуется приобрести соответствующий DGPS-прием-ник. Такой приемник не превышает размеры пейджера и подключается к GPS-навигатору с помощью трехпроводного кабеля для передачи поправки.

Платные DGPS-службы работают в УКВ диапазоне или осуществляют вещание через спутники. Естественно, в этих случаях вам понадобится специальный DGPS-приемник для приема поправок и передачи их на G PS-навигатор (его стоимость зависит от требуемой точности и наличия полезных сервисных функций).

В ближайших планах правительства США предусмотрена модернизация данной системы навигации, которая предполагает добавить два новых сигнала у спутников с целью расширения сферы предоставления гражданских и коммерческих услуг. При этом предполагается запуск 18 дополнительных спутников.