Из приведенного в предьшущем подразделе краткого описания установленной на спутнике аппаратуры следует, что наиболее ответственным узлом является высокостабильный опорный генератор, на основе которою формируются несущие колебания с частотами Ll и L2, кодовые сигналы, соответствующие двум упомянутым выше кодам, а также передаваемое со спутника навигационное сообщение. Кроме того, опорный генератор представляет собой основную составную часть установленных на спутнике электронных часов, показания которых используются как в измерительном процессе, так и в формировании сигналов точного времени.

К основным требованиям, предъявляемым к спутниковым опорным генераторам, следует отнести, прежде всего, необходимость реализации максимально достижимой стабильности работы и обеспечение высокой надежности их функционирования.

Исходя из первого требования, в системах GPS и ГЛОНАСС находят применение наиболее стабильные атомные и молекулярные генераторы. К ним относятся рубидиевые и цезиевые атомные генераторы; а также водородные молекулярные генераторы (мазеры).

Наибольшая стабильность частоты характерна для водородных мазеров. Что касается двух других типов атомных генераторов, то цезиевые генераторы в сравнении с рубидиевыми генераторами обеспечивают более высокую долговременную стабильность, в то время как для рубидиевых генераторов свойствен на более высокая кратковременная стабильность.
Для повышения надежности и стабильности работы на спутниках устанавливают несколько одновременно работающих опорных генераторов. Так, в системе GPS на спутниках Блок-2 находятся два цезиевых и два рубидиевых генератора. На спутниках Блок 2 вводятся в действие более стабильные водородные мазеры.

Поскольку находящиеся на спутниках опорные генераторы выполняют роль бортовых Эталонов не только частоты, но и времени, то в специализированной литературе такие генераторы часто называют часами.